The Slave Boy Experiment in Plato's 'Meno'

Wat bewijst de beroemde demonstratie?

Een van de beroemdste passages in alle werken van Plato - inderdaad, in alle filosofie - speelt zich af in het midden van de Meno. Meno vraagt Socrates of hij de waarheid van zijn vreemde bewering kan bewijzen dat "alle leren een herinnering is" (een claim dat Socrates verbinding maakt met het idee van reïncarnatie). Socrates antwoordt door een slavenjongen te roepen en nadat hij heeft vastgesteld dat hij geen wiskundige opleiding heeft gevolgd, stelt hij hem een ​​geometrieprobleem.

Het geometrieprobleem

De jongen wordt gevraagd hoe hij het gebied van een vierkant moet verdubbelen. Zijn zelfverzekerde eerste antwoord is dat je dit bereikt door de lengte van de zijkanten te verdubbelen. Socrates laat hem zien dat dit feitelijk vier keer zo groot is als het origineel. De jongen stelt vervolgens voor om de zijkanten met de helft van hun lengte uit te breiden. Socrates wijst erop dat dit een 2x2 vierkant (oppervlakte = 4) zou veranderen in een vierkant van 3x3 (oppervlakte = 9). Op dit punt geeft de jongen op en verklaart zichzelf verlies. Vervolgens begeleidt Socrates hem door middel van eenvoudige stap-voor-stap vragen naar het juiste antwoord, namelijk de diagonaal van het originele vierkant gebruiken als basis voor het nieuwe vierkant.

The Soul Immortal

Volgens Socrates bewijst het vermogen van de jongen om de waarheid te bereiken en het als zodanig te herkennen, dat hij deze kennis al in zich had; de vragen die hem werden gesteld, "beroering", waardoor hij zich dit gemakkelijker kan herinneren. Hij beargumenteert verder dat, aangezien de jongen in dit leven geen kennis heeft verworven, hij deze op een eerder tijdstip moet hebben verkregen; in feite, zegt Socrates, moet hij het altijd al hebben geweten, wat aangeeft dat de ziel onsterfelijk is.

Bovendien geldt wat voor de geometrie is aangetoond ook voor elke andere tak van kennis: de ziel heeft in zekere zin al de waarheid over alle dingen.

Sommige gevolgtrekkingen van Socrates zijn hier duidelijk een beetje een streling. Waarom zouden we geloven dat een aangeboren vermogen om wiskundig te redeneren impliceert dat de ziel onsterfelijk is?

Of dat we al empirische kennis bezitten over dingen als de evolutietheorie of de geschiedenis van Griekenland? Socrates zelf erkent in feite dat hij niet zeker is van sommige van zijn conclusies. Desondanks gelooft hij kennelijk dat de demonstratie met de slavenjongen iets bewijst. Maar is het zo? En zo ja, wat?

Eén mening is dat de passage bewijst dat we aangeboren ideeën hebben - een soort kennis waarmee we letterlijk worden geboren. Deze doctrine is een van de meest omstreden in de geschiedenis van de filosofie. Descartes , die duidelijk werd beïnvloed door Plato, verdedigde het. Hij betoogt bijvoorbeeld dat God een idee van zichzelf afdrukt in elke geest die hij creëert. Omdat ieder mens dit idee bezit, is geloof in God voor iedereen beschikbaar. En omdat het idee van God het idee is van een oneindig volmaakt wezen, maakt het andere kennis mogelijk die afhankelijk is van de begrippen oneindigheid en perfectie, begrippen waar we nooit uit ervaring uit zouden kunnen komen.

De doctrine van aangeboren ideeën hangt nauw samen met de rationalistische filosofieën van denkers als Descartes en Leibniz. Het werd fel aangevallen door John Locke, de eerste van de grote Britse empiristen. Boek Een van Locke's essay over menselijk begrip is een beroemde polemiek tegen de hele doctrine.

Volgens Locke is de geest bij de geboorte een "tabula rasa", een schone lei. Alles wat we uiteindelijk weten, wordt geleerd door ervaring.

Sinds de 17e eeuw (toen Descartes en Locke hun werken produceerden), had de empiristische scepsis over aangeboren ideeën over het algemeen de overhand. Niettemin werd een versie van de doctrine nieuw leven ingeblazen door de taalkundige Noam Chomsky. Chomsky was getroffen door de opmerkelijke prestatie van elk kind in het leren van taal. Binnen drie jaar hebben de meeste kinderen hun moedertaal zodanig onder de knie dat ze een onbeperkt aantal originele zinnen kunnen produceren. Deze vaardigheid gaat veel verder dan wat ze kunnen hebben geleerd door simpelweg te luisteren naar wat anderen zeggen: de uitvoer overschrijdt de invoer. Chomsky betoogt dat wat dit mogelijk maakt een aangeboren vermogen is om taal te leren, een vermogen dat intuïtief erkent wat hij de 'universele grammatica' noemt - de diepe structuur - die alle menselijke talen delen.

A Priori

Hoewel de specifieke doctrine van aangeboren kennis die in de Meno wordt gepresenteerd, tegenwoordig maar weinig mensen vindt, wordt de meer algemene opvatting dat we sommige dingen a priori kennen - dat wil zeggen voorafgaand aan de ervaring - nog steeds wijdverspreid. Vooral wiskunde is een voorbeeld van dit soort kennis. We komen niet tot stellingen in geometrie of rekenen door het uitvoeren van empirisch onderzoek; we vestigen waarheden van dit soort eenvoudigweg door te redeneren. Socrates kan zijn stelling bewijzen met behulp van een diagram getekend met een stok in de aarde, maar we begrijpen meteen dat de stelling noodzakelijkerwijs universeel waar is. Het is van toepassing op alle vierkanten, ongeacht hoe groot ze zijn, waar ze van gemaakt zijn, wanneer ze bestaan, of waar ze bestaan.

Veel lezers klagen dat de jongen niet echt ontdekt hoe hij het vakje van een vierkant zelf moet verdubbelen: Socrates begeleidt hem naar het antwoord met leidende vragen. Dit is waar. De jongen zou waarschijnlijk zelf niet tot het antwoord zijn gekomen. Maar dit bezwaar mist het diepere punt van de demonstratie: de jongen leert niet alleen een formule die hij vervolgens herhaalt zonder echt begrip (zoals de meesten van ons doen als we iets zeggen als "e = mc squared"). Wanneer hij het ermee eens is dat een bepaalde propositie waar is of een gevolgtrekking geldig is, doet hij dat omdat hij de waarheid van de zaak voor zichzelf begrijpt. In principe kon hij daarom de stelling in kwestie en vele anderen ontdekken, gewoon door heel hard na te denken. En dat kunnen we allemaal!

Meer