Geschiedenis van het Huis Onamerikaanse Activiteitencommissie

HUAC beschuldigde Amerikanen van communisme en geïnspireerde zwarte lijsten

Het House Un-American Activities Committee kreeg meer dan drie decennia de bevoegdheid om 'subversieve' activiteiten in de Amerikaanse samenleving te onderzoeken. Het comité begon te werken in 1938, maar de grootste impact kwam na de Tweede Wereldoorlog, toen het zich bezighield met een hoog gepubliceerde kruistocht tegen verdachte communisten.

De commissie oefende een verstrekkende invloed uit op de samenleving, in die zin dat uitdrukkingen zoals 'naamgeving' een onderdeel van de taal werden, samen met 'Bent u nu of bent u ooit lid geweest van de Communistische Partij?' Een dagvaarding om te getuigen voor de commissie, algemeen bekend als HUAC, kan iemands carrière doen ontsporen.

En sommige Amerikanen hadden in wezen hun leven vernietigd door de acties van de commissie.

Veel namen die tijdens de meest invloedrijke periode, eind jaren veertig en vijftig, werden opgeroepen om voor de commissie te getuigen, zijn bekend en omvatten acteur Gary Cooper , animator en producer Walt Disney , folksinger Pete Seeger en toekomstige politicus Ronald Reagan . Anderen die worden opgeroepen om te getuigen, zijn tegenwoordig veel minder bekend, deels omdat hun populariteit ten einde liep toen HUAC opkwam.

Jaren 1930: The Dies Committee

De commissie werd eerst gevormd als het geesteskind van een congreslid uit Texas, Martin Dies. Een conservatieve democraat die tijdens de eerste termijn van Franklin Roosevelt de landelijke New Deal-programma's had gesteund, was teleurgesteld toen Roosevelt en zijn kabinet steun voor de arbeidersbeweging lieten zien.

Dies, die een flair had voor het sluiten van vriendschappen met invloedrijke journalisten en het aantrekken van publiciteit, beweerde dat communisten op grote schaal Amerikaanse vakbonden hadden geïnfiltreerd.

In een vlaag van activiteit, begon de nieuw gevormde commissie, in 1938, beschuldigingen te maken over communistische invloed in de Verenigde Staten.

Er was al een geruchtencampagne, geholpen door conservatieve kranten en commentatoren zoals de zeer populaire radio-persoonlijkheid en priester Father Coughlin, bewerend dat de regering Roosevelt communistische sympathisanten en buitenlandse radicalen koesterde.

Sterven kapitaliseren op de populaire beschuldigingen.

De Dies-commissie werd een vast onderdeel in de krantenkoppen omdat er hoorzittingen werden gehouden over hoe politici reageerden op stakingen door vakbonden . President Roosevelt reageerde door zijn eigen krantenkoppen te maken. In een persconferentie op 25 oktober 1938 hekelde Roosevelt de activiteiten van de commissie, met name de aanvallen op de gouverneur van Michigan, die op zoek was naar herverkiezing.

Een verhaal op de voorpagina van de New York Times de volgende dag zei dat de kritiek van de president op de commissie was afgelegd in "bijtende termen". Roosevelt was woedend dat de commissie de gouverneur had aangevallen over acties die hij had ondernomen tijdens een grote staking in autofabrieken in Detroit het jaar ervoor.

Ondanks openbare schermutselingen tussen de commissie en de regering Roosevelt, zette het Comité Dies zijn werk voort. Het noemde uiteindelijk meer dan 1.000 overheidswerkers als vermeende communisten, en creëerde in wezen een sjabloon voor wat er in latere jaren zou gebeuren.

De jacht op communisten in Amerika

Het werk van de House Un-American Activities Committee vervaagde in betekenis tijdens de Tweede Wereldoorlog . Dat kwam deels omdat de Verenigde Staten gelieerd waren aan de Sovjet-Unie , en de noodzaak voor de Russen om te helpen de nazi's te verslaan, was belangrijker dan de onmiddellijke bezorgdheid over het communisme.

En natuurlijk was de aandacht van het publiek gericht op de oorlog zelf.

Toen de oorlog eindigde, keerden de zorgen over communistische infiltratie in het Amerikaanse leven terug naar de krantenkoppen. De commissie werd opnieuw samengesteld onder leiding van een conservatief New Jersey congreslid, J. Parnell Thomas. In 1947 begon een agressief onderzoek van vermoedelijke communistische invloed in de filmindustrie.

Op 20 oktober 1947 begon de commissie hoorzittingen in Washington, waarin prominente leden van de filmindustrie getuigden. Op de eerste dag verwerpen studiokoppels Jack Warner en Louis B. Mayer wat ze 'on-Amerikaanse' schrijvers in Hollywood noemden, en zworen ze niet in dienst te nemen. De schrijver Ayn Rand , die in Hollywood als scenarioschrijver werkte, getuigde ook en veroordeelde een recente muzikale film, "Song of Russia," als een "voertuig van communistische propaganda."

De hoorzittingen duurden dagen en prominente namen werden opgeroepen om de gegarandeerde krantenkoppen te getuigen. Walt Disney verscheen als een vriendelijke getuige die vrees voor het communisme uitte, net als acteur en toekomstige president Ronald Reagan, die diende als de president van de acteursvakbond, de Screen Actors Guild.

De Hollywood Ten

De sfeer van de hoorzittingen veranderde toen de commissie een aantal Hollywood-schrijvers belde die ervan beschuldigd werden communist te zijn. De groep, waaronder Ring Lardner, Jr. en Dalton Trumbo, weigerde te getuigen over hun vroegere connecties en vermoedelijke betrokkenheid bij de Communistische Partij of communistisch georiënteerde organisaties.

De vijandige getuigen werden bekend als de Hollywood Ten. Een aantal prominente persoonlijkheden in de showbusiness, waaronder Humphrey Bogart en Lauren Bacall, vormden een commissie die de groep steunde en beweerde dat hun grondwettelijke rechten met de voeten werden getreden. Ondanks openbare demonstraties van steun, werden de vijandige getuigen uiteindelijk beschuldigd van minachting voor het Congres.

Nadat ze waren veroordeeld en veroordeeld, dienden de leden van de Hollywood Ten een jaar lang in federale gevangenissen. Na hun juridische beproevingen werden de Hollywood Ten effectief op de zwarte lijst geplaatst en konden ze niet in Hollywood onder hun eigen naam werken.

De zwarte lijsten

Mensen in de amusementsindustrie die beschuldigd werden van communistische 'subversieve' standpunten, werden op de zwarte lijst gezet. In 1950 werd een boekje met de naam Red Channels gepubliceerd met de naam 151 acteurs, scenarioschrijvers en regisseurs waarvan men vermoedde dat ze communisten waren.

Andere lijsten met vermoedelijke subversiva circuleerden en degenen die werden genoemd, werden routinematig op de zwarte lijst gezet.

In 1954 sponsorde de Ford Foundation een rapport over zwarte lijsten onder leiding van John Cogley, een voormalig tijdschriftredacteur. Na het bestuderen van de praktijk, concludeerde het rapport dat de zwarte lijst in Hollywood niet alleen echt was, maar ook heel krachtig. Een verhaal op de voorpagina in de New York Times op 25 juni 1956 beschreef de praktijk in aanzienlijk detail. Volgens het rapport van Cogley was de praktijk van blacklisting te herleiden tot het geval waarin de Hollywood Ten werd genoemd door de House Un-American Activities Committee.

Drie weken later werden in een artikel in de New York Times enkele belangrijke aspecten van blacklisten samengevat:

"Het rapport van de heer Cogley, vorige maand gepubliceerd, vond dat blacklisting in Hollywood 'bijna universeel geaccepteerd is als een gezicht van het leven', een 'geheime en labyrintische wereld van politieke screening' vormt in de radio- en televisievelden, en is 'nu deel en het leven op Madison Avenue 'tussen reclamebureaus die veel radio- en tv-programma's beheren.'

De Huiscommissie On-Amerikaanse Activiteiten reageerde op het rapport over zwarte lijsten door de auteur van het rapport, John Cogley, voor de commissie te bellen. Tijdens zijn getuigenis werd Cogley in wezen ervan beschuldigd dat hij probeerde te verbergen dat communisten verborgen vertrouwelijke bronnen zouden onthullen.

De Alger Hiss-zaak

Sissus ontkende de beschuldigingen door Chambers tijdens zijn eigen getuigenis voor de commissie. Hij daagde Chambers ook uit om de beschuldigingen buiten een hoorzitting van het congres (en voorbij immuniteit van het congres) te herhalen, dus hij kon hem aanklagen wegens smaad. Chambers herhaalde de beschuldiging in een televisieprogramma en Siss daagde hem voor de rechter.

Chambers produceerde vervolgens gemicrofilmde documenten waarvan hij zei dat hij hem jaren eerder had voorzien. Congreslid Nixon maakte veel van de microfilm en het hielp zijn politieke carrière voortstuwen.

Hiss werd uiteindelijk beschuldigd van meineed en na twee processen werd hij veroordeeld en diende hij drie jaar in de federale gevangenis. Debatten over de schuld of onschuld van Hiss zijn al tientallen jaren aan de gang.

Het einde van HUAC

De commissie zette haar werkzaamheden voort in de jaren 1950, hoewel het belang ervan leek te vervagen. In de jaren zestig richtte het zijn aandacht op de anti-oorlogsbeweging. Maar na de hoogtijdagen van de commissie van de jaren 1950, trok het niet veel publieke aandacht. Een artikel uit 1968 over de commissie in de New York Times merkte op dat, hoewel het "ooit doorspekt met glorie" HUAC "de afgelopen jaren weinig opschudding had gecreëerd ..."

Hoorzittingen om de Yippies te onderzoeken, de radicale en oneerbiedige politieke factie geleid door Abbie Hoffman en Jerry Rubin, veranderden in het najaar van 1968 in een voorspelbaar circus. Veel leden van het Congres zagen de commissie als achterhaald.

In 1969, in een poging om de commissie te distantiëren van haar controversiële verleden, werd het omgedoopt tot het Huis Interne Veiligheidscomité. Inspanningen om de commissie te ontbinden, kregen een impuls, aangevoerd door pater Robert Drinan, een jezuïetenpriester die als congreslid uit Massachusetts diende. Drinan, die erg bezorgd was over de misbruiken door de burgerlijke vrijheden van de commissie, werd geciteerd in de New York Times:

"Vader Drinan zei dat hij zou blijven werken om de commissie te doden om" het imago van het Congres te verbeteren en de privacy van de burgers te beschermen tegen de smadelijke en schandalige dossiers die door de commissie worden onderhouden.

"De commissie houdt dossiers bij van hoogleraren, journalisten, huisvrouwen, politici, zakenmensen, studenten en andere oprechte, eerlijke personen uit alle delen van de Verenigde Staten die, in tegenstelling tot de voorstanders van de zwarte lijstactiviteiten van HISC, het eerste amendement bij het gezicht waarde, 'zei hij.

Op 13 januari 1975 stemde de Democratische meerderheid in het Huis van Afgevaardigden om de commissie af te schaffen.

Hoewel het House Un-American Activities Committee trouwe supporters had, vooral tijdens de meest controversiële jaren, bestaat de commissie in het algemeen in het Amerikaanse geheugen als een duister hoofdstuk. Het misbruik van het comité in de manier waarop het getuige is van getuigen, staat als een waarschuwing voor roekeloos onderzoek gericht op Amerikaanse burgers.