Een geschiedenis van kamelen in het Amerikaanse leger

Het waargebeurde verhaal van hoe het Amerikaanse leger experimenteerde met kamelen in de jaren 1850

Een plan van het Amerikaanse leger om kamelen te importeren in de jaren 1850 en ze te gebruiken om door uitgestrekte delen van het zuidwesten te reizen lijkt een komische legende die nooit had kunnen gebeuren. Toch wel. Kamelen werden vanuit het Midden-Oosten geïmporteerd door een US Navy-schip en gebruikt bij expedities in Texas en Californië.

En een tijd lang werd gedacht dat het project een enorme belofte inhield.

Het project om kamelen te verwerven was het brein achter Jefferson Davis , een machtige politieke figuur in het Washington van 1850, die later president van de Geconfedereerde Staten van Amerika zou worden.

Davis, die als secretaris van oorlog in het kabinet van president Franklin Pierce dienst deed , was geen onbekende voor wetenschappelijke experimenten, aangezien hij ook in het bestuur van de Smithsonian Institution zat.

En het gebruik van kamelen in Amerika sprak Davis aan omdat het Ministerie van Oorlog een serieus op te lossen probleem had. Na het einde van de Mexicaanse oorlog verwierven de Verenigde Staten enorme stukken onontgonnen land in het zuidwesten. En er was gewoon geen praktische manier om in de regio te reizen.

In het huidige Arizona en New Mexico waren er vrijwel geen wegen. En het afstappen van bestaande paden betekende het land intrekken met verbiedend terrein, variërend van woestijnen tot bergen. Opties voor water en weiden voor paarden, muilezels of ossen waren niet aanwezig of, op zijn best, moeilijk te vinden.

De kameel, met zijn reputatie om te kunnen overleven in ruige omstandigheden, leek wetenschappelijk te begrijpen. En ten minste één officier in het Amerikaanse leger had gepleit voor het gebruik van kamelen tijdens militaire campagnes tegen de Seminole-stam in Florida in de jaren 1830.

Misschien maakten kamelen een serieuze militaire optie, waren de rapporten uit de Krimoorlog . Sommige legers gebruikten kamelen als roedeldieren en ze stonden bekend als sterker en betrouwbaarder dan paarden of muilezels. Zoals leiders van het Amerikaanse leger vaak probeerden te leren van Europese tegenhangers, moeten Franse en Russische legers die kamelen in een oorlogsgebied inzetten het idee praktisch hebben gemaakt.

Verhuizing van het kameelproject door het congres

Een officier in het kwartierkorps van het Amerikaanse leger, George H. Crosman, stelde eerst het gebruik van kamelen voor in de jaren 1830. Hij dacht dat de dieren nuttig zouden zijn in het leveren van troepen die vochten in de ruige omstandigheden in Florida. Het voorstel van Crosman ging nergens in de bureaucratie van het leger, hoewel er blijkbaar genoeg over werd gepraat dat anderen het intrigerend vonden.

Jefferson Davis, afgestudeerd aan het West Point die een decennium in de buitenposten van het buitenste leger had gezeten, raakte geïnteresseerd in het gebruik van kamelen. En toen hij bij de administratie van Franklin Pierce kwam, was hij in staat om het idee te bevorderen.

Secretaris van War Davis diende een uitgebreid rapport in dat meer dan een volledige pagina van de New York Times van 9 december 1853 in beslag nam. Begraven in zijn verschillende verzoeken om financiering door het Congres zijn verschillende paragrafen waarin hij pleitte voor kredieten voor studie van het leger gebruik van kamelen.

De passage geeft aan dat Davis over kamelen had geleerd en was bekend met twee soorten, de dromedaris met één humeur (vaak de Arabische kameel genoemd) en de tweevuilige Centraal-Aziatische kameel (vaak de Bactrische kameel genoemd):

"Op de oudere continenten, in streken die reiken van de verzengende tot de bevroren zones, omarmen dorre vlaktes en steile bergen bedekt met sneeuw, worden kamelen gebruikt met de beste resultaten. Ze zijn het middel voor transport en communicatie in de immense commerciële omgang met Centraal Azië: van de bergen van Circassia tot de vlaktes van India, ze zijn gebruikt voor verschillende militaire doeleinden, om verzendingen door te geven, om voorraden te vervoeren, om munitie te verzamelen en als een vervanging voor dragoonpaarden.

"Toen Napoleon in Egypte met duidelijk succes de dromedaris, een vloot van hetzelfde dier, gebruikte om de Arabieren te onderwerpen, wiens gewoonten en land sterk overeenkwamen met die van de bereden Indianen van onze Westelijke vlakte. wordt verondersteld een betrouwbaar gezag te zijn, dat Frankrijk weer op het punt staat de dromedaris in Algerije te adopteren, voor een soortgelijke dienst als die waarin ze zo met succes in Egypte werden gebruikt.

"Voor soortgelijke militaire doeleinden, voor uitdrukkingen en voor verkenningen, wordt aangenomen dat de dromedaris een behoefte zou leveren die nu serieus wordt gevoeld in onze dienst, en voor transport met troepen die zich snel door het land verplaatsen, zou de kameel, zo wordt aangenomen, een obstakel verwijderen die nu sterk dient om de waarde en efficiëntie van uit troepen aan de westelijke grens te verminderen.

"Om deze redenen wordt respectvol gesteld dat de nodige voorzieningen worden getroffen voor de introductie van een voldoende aantal van beide variëteiten van dit dier om de waarde ervan en de aanpassing aan ons land en onze service te testen."

Het duurde meer dan een jaar voordat het verzoek werkelijkheid werd, maar op 3 maart 1855 kreeg Davis zijn wens. Een rekening voor militaire kredieten omvatte $ 30.000 om de aankoop van kamelen te financieren en een programma om hun nut in de zuidwestelijke gebieden van Amerika te testen.

Met enige scepsis terzijde geschoven, kreeg het kameelproject plotseling een aanzienlijke prioriteit binnen het leger. Een opkomende jonge marineofficier, luitenant David Porter, kreeg opdracht het schip te besturen dat gestuurd was om de kamelen terug te brengen uit het Midden-Oosten. Porter zou een cruciale rol gaan spelen in de marine van de marine in de burgeroorlog , en als admiraal Porter zou hij een gerespecteerd figuur worden in het laat 19e-eeuwse Amerika.

De Amerikaanse legerofficier die was aangewezen om over kamelen te leren en ze te bemachtigen, majoor Henry C. Wayne, was een afgestudeerde van West Point die was versierd voor moed in de Mexicaanse oorlog.

Later diende hij in het Verbonden Leger tijdens de Burgeroorlog.

De marinevlucht om kamelen te verwerven

Jefferson Davis is snel verhuisd. Hij gaf opdracht aan majoor Wayne, en dirigeerde hem om naar Londen en Parijs te gaan en deskundigen op kamelen op te zoeken. Davis verzekerde ook het gebruik van een US Navy Supply Ship, USS Supply, dat onder leiding van Lt. Porter naar de Middellandse Zee zou varen. De twee officieren kwamen samen en zeilden vervolgens naar diverse locaties in het Midden-Oosten op zoek naar kamelen om te kopen.

Op 19 mei 1855 vertrok Major Wayne vanuit New York naar Engeland op een passagiersschip. De USS Supply, die speciaal was uitgerust met kraampjes voor kamelen en een voorraad hooi, verliet de Brooklyn Navy Yard de volgende week.

In Engeland werd Major Wayne begroet door de Amerikaanse consul, de toekomstige president James Buchanan . Wayne bezocht de dierentuin van Londen en leerde wat hij kon over de verzorging van kamelen. Hij begeeft zich naar Parijs en ontmoet er Franse militaire officieren die weten hoe ze kamelen kunnen gebruiken voor militaire doeleinden. Op 4 juli 1855 schreef Wayne een lange brief aan minister van Oorlog Davis over wat hij had geleerd tijdens zijn spoedcursus kamelen.

Tegen het einde van juli hadden Wayne en Porter elkaar ontmoet. Op 30 juli zeilden ze aan boord van de USS Supply naar Tunesië, waar een Amerikaanse diplomaat een ontmoeting organiseerde met de leider van het land, de Bey, Mohammad Pasha. De Tunesische leider, toen hij hoorde dat Wayne een kameel had gekocht, bood hem een ​​geschenk aan van nog twee kamelen. Op 10 augustus 1855 schreef Wayne aan Jefferson Davis over de Supply, die verankerd was in de Golf van Tunis, en meldde dat drie kamelen veilig aan boord van het schip waren.

Gedurende de volgende zeven maanden zeilden de twee officieren van de haven naar de haven in de Middellandse Zee en trachtten kamelen te krijgen. Om de paar weken stuurden ze zeer gedetailleerde brieven terug naar Jefferson Davis in Washington met hun nieuwste avonturen.

Het maken van stops in Egypte, het huidige Syrië, en de Krim, Wayne en Porter werden tamelijk vaardige kamelenhandelaren. Soms werden ze kamelen verkocht die tekenen van slechte gezondheid vertoonden. In Egypte probeerde een regeringsambtenaar kamelen te geven die de Amerikanen als arme exemplaren herkenden. Twee kamelen die ze wilden wegwerpen, werden verkocht aan een slager in Caïro.

Tegen het begin van 1856 vulde de ruimen van USS Supply zich met kamelen. Luitenant Porter had een speciale kleine boot ontworpen met een doos, de "kamelenauto", die werd gebruikt om kamelen van het land naar het schip te brengen. De kamelenauto zou aan boord worden gehesen en omlaag worden gebracht naar het dek dat werd gebruikt om de kamelen te huisvesten.

In februari 1856 vertrok het schip met 31 kamelen en twee kalveren naar Amerika. Ook aan boord en op weg naar Texas waren drie Arabieren en twee Turken, die waren ingehuurd om de kamelen te verzorgen. De reis over de Atlantische Oceaan werd geteisterd door slecht weer, maar de kamelen werden uiteindelijk begin mei 1856 in Texas geland.

Omdat slechts een deel van de congresuitgaven was uitgegeven, leidde secretaris van War Davis luitenant Porter om terug te keren naar de Middellandse Zee aan boord van USS Supply en een nieuwe lading kamelen terug te brengen. Majoor Wayne zou in Texas blijven en de eerste groep testen.

Kamelen in Texas

Tijdens de zomer van 1856 marcheerde Major Wayne de kamelen van de haven van Indianola naar San Antonio. Vandaar gingen ze naar een buitenpost van het leger, Camp Verde, ongeveer 60 mijl ten zuidwesten van San Antonio. Major Wayne begon de kamelen te gebruiken voor routinewerk, zoals het vervoer van benodigdheden van San Antonio naar het fort. Hij ontdekte dat de kamelen veel meer gewicht konden dragen dan pakmuilezels, en met de juiste instructie hadden soldaten weinig moeite ermee om te gaan.

Toen luitenant Porter terugkeerde van zijn tweede reis en 44 extra dieren vervoerde, bestond de totale kudde uit ongeveer 70 verschillende soorten kamelen. (Sommige kalveren waren geboren en bloeiden op, hoewel sommige volwassen kamelen waren gestorven.)

De experimenten met kamelen in Camp Verde werden als een succes beschouwd door Jefferson Davis, die een uitgebreid rapport over het project opstelde, dat in 1857 als een boek werd gepubliceerd. Maar toen Franklin Pierce zijn functie verliet en James Buchanan in maart 1857 president werd, verliet Davis het ministerie van oorlog.

De nieuwe secretaris van de oorlog, John B. Floyd, was ervan overtuigd dat het project praktisch was en zocht naar kredieten van het Congres om nog eens 1.000 kamelen te kopen. Maar zijn idee kreeg geen steun op Capitol Hill. Het Amerikaanse leger importeerde nooit kamelen buiten de twee scheepsladingen die waren teruggebracht door luitenant Porter.

Legacy of the Camel Corps

Het einde van de jaren 1850 was geen goed moment voor een militair experiment. Het congres werd steeds meer gefixeerd op de op handen zijnde splitsing van de natie over de slavernij. De grote patroon van het kameelexperiment, Jefferson Davis, keerde terug naar de Amerikaanse Senaat, die Mississippi vertegenwoordigde. Toen de natie dichter bij Burgeroorlog kwam, was het laatste waar hij aan dacht de invoer van kamelen.

In Texas bleef het "Camel Corps" bestaan, maar het eens veelbelovende project ondervond problemen. Een deel van de kamelen werd naar afgelegen buitenposten gestuurd om te worden gebruikt als roedeldieren, maar sommige soldaten vonden het niet leuk om ze te gebruiken. En er waren problemen bij het opstellen van de kamelen bij paarden, die geagiteerd werden door hun aanwezigheid.

Aan het einde van 1857 kreeg Edward Legale, een luitenant van het leger, de opdracht om een ​​wagenweg te maken van een fort in New Mexico naar Californië. Beale gebruikte ongeveer 20 kamelen, samen met andere roedeldieren, en rapporteerde dat de kamelen zeer goed presteerden.

Voor de volgende jaren gebruikte luitenant Beale kamelen tijdens verkenningsreizen in het zuidwesten. En toen de burgeroorlog begon, was zijn contingent kamelen gestationeerd in Californië.

Hoewel de Burgeroorlog bekendstond voor een aantal innovatieve experimenten, zoals het Ballonkorps , Lincoln's gebruik van de telegraaf , en uitvindingen zoals ironclads , heeft niemand het idee doen herleven van het gebruik van kamelen in het leger.

De kamelen in Texas vielen grotendeels in zuidelijke handen en leken geen militaire doelen te dienen tijdens de burgeroorlog. Er wordt aangenomen dat de meeste van hen werden verkocht aan handelaren en in de handen van circussen in Mexico terecht kwamen.

In 1864 werd de federale kudde kamelen in Californië verkocht aan een zakenman die ze vervolgens verkocht aan dierentuinen en reizende shows. Sommige kamelen werden blijkbaar in het wild in het zuidwesten bevrijd, en jarenlang meldden cavalerietroepen af ​​en toe melding te maken van het zien van kleine groepen wilde kamelen.